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Flute player

Veneto school

The Flute Player is a pendant of the Passionate Singer (inv. 132), to which it is related in terms of size and subject matter. Both belonged to the collection of Scipione Borghese. Described by Manilli as works by Giorgione, to whose circle they are still attributed today, critics have never agreed unanimously as to the authorship of the two paintings. The Flute Player is portrayed in a highly unusual way, viewed from the left side with his head turned towards the observer, a pose that lends dynamism to the figure.

Object details

c. 1507
oil on canvas
cm 102,5 x 73

Salvator Rosa (123,5 x 94,5 x 7,5 cm.)


Rome, Cardinal Scipione Borghese Collection; Inv. c.1633, no. 43; Inv. 1693, Room III, nos. 30, 38; Inventario Fidecommissario Borghese 1833, p. 25. Purchased by the Italian State, 1902.

  • 1955 Venezia, Palazzo Ducale
  • 1993, Parigi, Galeries Nationales d’Exposition du Grand Palais
  • 2000-2001 Roma, Palazzo Barberini
  • 2001-2002 Tokyo, Museum of Western Art; Roma, Scuderie del Quirinale
  • 2007 Verona, Palazzo del Mercato vecchio
  • 2009-2010 Kyoto, National Museum of Modern Art
  • 2011 Milano, Museo Diocesano
  • 2014 Trento, Castello del Buonconsiglio
  • 2024 Roma, Palazzo Barberini
Conservation and Diagnostic
  • 1946 Carlo Matteucci
  • 1953 Alvaro Esposti e Gilda Diotallevi; ICR (diagnostics)
  • 2000 Editech (diagnostics)
  • 2001 OPUS Restauratori Consorziati; EMMEBICI (diagnostics)
  • 2009 Restauratori della Soprintendenza
  • 2023 Ars Mensurae di Stefano Ridolfi (diagnostics)


The Flute Player is captured in an unusual side-on pose, turning his head towards the viewer while holding the musical instrument in his left hand. His powerful, almost sneering expression makes the image almost like a caricature. The figure wears a white shirt with cut-outs along the sleeve and a red headdress that partially places his face in shadow, the size of which, as revealed by diagnostic tests, now appears reduced as compared with the original idea. The clothing is similar in type and colour to that of the Passionate Singer portrayed in another canvas, of identical size, also part of the Borghese collection (inv. 132).

The two paintings, traditionally considered pendants, first appeared in Cardinal Scipione's inventory, dated around 1633, under the item “no. 43. Two paintings on canvas of two Jesters, one in a shirt with a red hat, the other with a slashed tunic and a fipple flute in his hand; gilded frame, 4 high by 3 wide, Giorgione” (Corradini 1998, no. 43). They were still recorded together, with the same description, in the Villa Pinciana guide by Manilli in 1650 (p. 68). Because of an inventory reference from the 1660s, the two paintings were associated with a three-figure composition by the Venetian artist already in the Vendramin collection – subsequently dismantled – to which the remaining Borghese heads apparently bore witness (Della Pergola 1955, pp. 112-113, nos. 201-202). This theory, which was later discredited, nevertheless revealed the link between the two canvases and the Concerto in the Mattioli collection (on this subject, see Ballarin 1993, pp. 344-347; Dal Pozzolo 2009, pp. 442-444), which some have assigned to the last phase of Giorgione's production, making it an essential point of comparison in the critical debate on the Borghese pendant, also in terms of style and chronology. The exhibition held at the Doge's Palace in Venice in 1955 and the one in Paris in 1993, in which the two Borghese and the Mattioli canvases were exhibited together, provided an opportunity for dialogue between these works. They also prompted considerable reflection on the style of Giorgione's late period, following Dürer's move to Venice between 1506 and 1507, the same period with which the two heads in the Gallery are traditionally associated.

The attribution to Giorgione persisted in the Borghese family documents up to the inventory of 1833, when the two works were assigned to Giovanni Bellini, while later Venturi (1893, p. 97), followed by Berenson (1894, p. 91) and Fiocco (1829, pp. 124-125), put forward the name of Domenico Capriolo. In a letter sent to the management of the Museo Borghese, Longhi opted again for Giorgione, with whom the two controversial canvases are generically associated to this day, or possibly placed within the generic sphere of early 17th-century “Neo-Giorgionismo” (Robertson 1955, p. 276; Coliva 1994, pp. 56-58; Anderson 1996, p. 340; Herrmann Fiore 2006, table 130; for a summary of the attribution debate, see Dal Pozzolo 2009, cit.).

Pier Ludovico Puddu

  • I. Manilli, Villa Borghese fuori di Porta Pinciana, Roma 1650, p. 68;
  • G. Roisecco, Roma ampliata, e rinovata, o sia nuova descrizione dell’antica, e moderna città di Roma, e di tutti gli edifizj notabili che sono in essa, Roma, ed.1750, p. 158;
  • G. Piancastelli, Catalogo dei quadri della Galleria Borghese in Archivio Galleria Borghese,1891, pp. 4-5;
  • A. Venturi, Il Museo e la Galleria Borghese, Roma 1893, p. 97;
  • B. Berenson, The Venetian Painters of the Renaissance, New York 1894, p. 91;
  • R. Longhi, Precisioni nelle Gallerie Italiane. I, Galleria Borghese, «Vita Artistica», II, 1927, p. 14;
  • R. Longhi, Precisioni nelle Gallerie Italiane, I, R. Galleria Borghese, Roma, 1928, pp. 87, 91, 190;
  • G. Fiocco, Pier Maria Pennacchi in “Rivista di Archeologia e Storia dell’Arte”, I, 1929, pp. 124-125;
  • J. Wilde, Die Probleme um Domenico Mancini, in “Jahrbuch der Kunsthistorischen Sammlungen in Wien”, 7, 1933, p. 112;
  • G. Lorenzetti, L.C. Planiscig, La collezione dei conti Donà delle Rose a Venezia, Venezia 1934, p. 17, nn. 59, 60;
  • W. Suida, Studien zu Palma in “Belvedere”, XII, 22, 1934-1935, pp. 100-101;
  • A. De Rinaldis, Catalogo della Galleria Borghese, Roma 1948, p. 21;
  • P. Della Pergola, La Galleria Borghese a Roma, Milano 1950, p. 10;
  • P. Della Pergola, La Galleria Borghese in Roma, Roma, 3a ed., 1954, pp. 27-35;
  • G. Fiocco, L. Grassi, F. Wittgens, Polemica su Giorgione, in “Scuola e Vita”, VIII, 1954, pp. 11-13;
  • C. Gamba, Il mio Giorgione, in “Arte Veneta. Rivista di storia dell’arte”, VIII, 1954, p. 177;
  • C. Gnudi, F. Zeri, Polemica su Giorgione, in “Scuola e Vita”, X, 1954, pp. 6-7;
  • R. Longhi, Polemica su Giorgione, in “Scuola e Vita”, IX 1954, p. 13;
  • M. Gendel, Art News from Rome, in “Art News”, II, 1954, p. 48;
  • M. Valsecchi, La pittura veneziana, Milano 1954;
  • L. Coletti, Tutta la pittura di Giorgione, Milano 1955, pp. 66-67;
  • P. Della Pergola, Galleria Borghese. I dipinti, I, Roma 1955, pp. 112-113, nn. 201-202;
  • P. Della Pergola, Giorgione, Milano 1955, pp. 34, 48;
  • R. Pallucchini, Giorgione, Milano 1955, p. 9;
  • G. Robertson, The Giorgione Exhibition in Venice, in “The Burlington Magazine”, 97, 1955, p. 276;
  • P. Zampetti, in Giorgione e i giorgioneschi, catalogo della mostra (Venezia, Palazzo Ducale, 1955), a cura di P. Zampetti, Venezia 1955, pp. 66-67;
  • B. Berenson, Italian Picture of the Renaissance. Venetian School, I, New York, London 1957, p. 52;
  • P. Della Pergola, L’Inventario Borghese del 1693 (I), in “Arte Antica e Moderna”, XXVI, 1964, p. 226;
  • C. Volpe, Giorgione, Milano 1964, p. 6;
  • R. Wittkower, L’Arcadia e il giorgionismo, in Umanesimo europeo e umanesimo veneziano, a cura di V. Branca, Firenze 1964, pp. 473, 484;
  • R. Pallucchini, Due concerti bergamaschi del Cinquecento, in “Arte veneta”, 1966, pp. 87-97;
  • E. Riccomini, Giorgione, Milano 1968, pp. 32-34;
  • T. Pignatti, Giorgione. Profili e saggi di arte veneta, Milano 1969, pp. 68, 132, nn. A47-A48;
  • R. Klein, La forme et l’intellegibile, Paris 1970, pp. 199-206;
  • L. Magugliani, Introduzione a Giorgione e alla pittura veneziana del Rinascimento, Milano 1970, pp. 118, 152;
  • G. Robertson, New Giorgione Studies, in “The Burlington Magazine”, 821, 1971, pp. 475-477;
  • G. Tschmelitsch, Zorzo, genannt Giorgione, der Genius und sein Bannkreis, Wien 1975, pp. 533-537;
  • L. Mucchi, Caratteri radiografici della pittura di Giorgione, Firenze 1978, p. 66;
  • A. Ballarin, Tiziano prima del Fondaco dei Tedeschi, in Tiziano e Venezia, Atti di convegno (Venezia 1976), Vicenza 1980, pp. 493-495;
  • A. Ballarin, Giorgione: per un nuovo catalogo e una nuova cronologia, in Giorgione e la cultura veneta tra ‘400 e ‘500. Mito, allegoria, analisi iconologica, Atti di convegno (Roma 1978), Roma 1981, pp. 27-28;
  • A. Ballarin, Giorgione e la Compagnia degli Amici: il doppio ritratto Ludovisi, in Storia dell’arte italiana, V, parte II, a cura di F. Zeri, Torino 1983, p. 520;
  • M. Lucco, Le cosiddette ‘Tre età dell’uomo’ di Palazzo Pitti, in Le ‘Tre età dell’uomo’ della Galleria Palatina, catalogo della mostra (Firenze, Palazzo Pitti, 1989), a cura di M. Lucco, Firenze 1989, pp. 11-12;
  • A. Ballarin, in Le siècle de Titien. L’age d’or del peinture à Venise, catalogo della mostra (Parigi, Galeries Nationales d’Exposition du Grand Palais, 1993), a cura di G. Fage, Paris 1993, nn. 30-31;
  • A. Coliva, Galleria Borghese, Roma 1994, pp. 56-58;
  • M. Lucco, Le siècle de Titien, in “Paragone”, XLV, 1994, pp. 36-37;
  • M. Lucco, Giorgione, Milano 1995, pp. 29-30, 126, 128, 132-135;
  • M. Lucco, Venezia 1500-1540, in La pittura nel Veneto. Il Cinquecento, I, a cura di M. Lucco, Milano 1996, pp. 48 e sgg;
  • J. Anderson, Giorgione, peintre de la “Brièvité poétique. Catalogue raisonné, Paris 1996, p. 340;
  • S. Corradini, Un antico inventario della quadreria del Cardinal Borghese, in Bernini scultore: la nascita del barocco in Casa Borghese, catalogo della mostra (Roma, Galleria Borghese, 1998), a cura di A. Coliva, S. Schütze, Roma 1998, n. 43;
  • M. Hochmann, Genre Scenes by Dosso and Giorgione, in Dosso’s Fate, a cura di L. Ciammitti, S.F. Ostrow, S. Settis, Los Angeles 1998, pp. 63-82;
  • T. Pignatti, F. Pedrocco, Giorgione, Milano 1999, pp. 208-209;
  • K. Herrmann Fiore, in Colori della musica. Dipinti, strumenti e concerti tra Cinquecento e Seicento, catalogo della mostra (Roma, Palazzo Venezia, 2000-2001), a cura di A. Bini, C. Strinati e R. Vodret, Milano 2000, pp. 130-133, nn. 11-12;
  • K. Herrmann Fiore, in Rinascimento. Capolavori dei musei italiani. Tokyo - Roma 2001, catalogo della mostra (Roma, Scuderie del Quirinale, 2001-2002) a cura di A. Paolucci, Milano 2001, p. 184, n. IV.1;
  • C. Stefani, in P. Moreno, C. Stefani, Galleria Borghese 2000, pp. 404, 409;
  • K. Herrmann Fiore, Galleria Borghese Roma scopre un tesoro. Dalla pinacoteca ai depositi un museo che non ha più segreti, San Giuliano Milanese 2006, tav. 130;
  • Il settimo splendore. La modernità della malinconia, catalogo della mostra (Verona, Palazzo della Ragione, 2007), a cura di G. Cortenova, Venezia 2007, pp. 63, 382, n. 27;
  • E.M. Dal Pozzolo, Giorgione, Milano 2009, pp. 346-350;
  • G. Fossaluzza, in Giorgione, catalogo della mostra (Castelfranco Veneto, Museo Casa Giorgione, 2009), a cura di E.M. Dal Pozzolo, L. Puppi, Milano 2009, pp. 442-444, nn. 51-52;
  • S. Ferrari, in Dosso Dossi. Rinascimenti eccentrici al Castello del Buonconsiglio, catalogo della mostra (Trento, Castello del Buonconsiglio, 2014), a cura di V. Farinella con L. Camerlengo e F. de Gramatica, Cinisello Balsamo 2014, pp. 72-75, n. 9;
  • G.C.F. Villa, Giorgione, Cinisello Balsamo 2021, pp. 240-241.